「目指すは世界一」日本代表・澤野浩康さん(左)の意気込みは十分。中央は大会最年少ナビゲーターとなる息子の浩輝くん(10歳)《撮影 宮崎壮人》

11月26日、フォルクスワーゲンが主催するエコドライブ世界選手権「Think Blue. World Championship 2012」が、米国カリフォルニアでスタートした。世界17か国の代表が、2日間で約700kmを走破し燃費を競い合う。「世界一をめざす」と豪語する日本代表、澤野浩康さんの走りを追いかける。

■限られた時間の中で最高効率の走りを

1日目は、サンフランシスコからベルモント、モントレーのチェックポイントを経由し、サンルイスオビスポまでの約380kmを走る。26日早朝、サンフランシスコ特有の濃い霧の中、30台以上のフォルクスワーゲン『ジェッタ ハイブリッド』が一斉に走り出した。

「Think Blue. World Championship 2012」のレギュレーションは至ってシンプル。「交通安全が第一」「交通の流れを乱さない」「指定のコースを走る」「チェックポイントでは所定のタスクを実施する」といった基本的なルールを守り、各々がエコドライブをおこなう。速度は法定速度を遵守し、かつ規定時間内にゴールできるよう極端に遅く走らない。マイナス5〜10マイル/hまでを許容する。限られた時間の中で、いかに効率の良い走りができるかがポイントとなる。

競技車両は、年内に米国で発売予定のフォルクスワーゲン『ジェッタ ハイブリッド』だ。未発売モデルだけに、参加者達が運転するのは初めて。ハイブリッド車の特性に試行錯誤しながら、本戦に挑む。公称燃費は19.1km/リットルだが、これを超えたハイレベルでの戦いになることが予想される。

■霧と渋滞のフリーウェイ

最初のチェックポイント、ベルモントまでの道のりはほぼフリーウェイで占められたハイスピードコース。とはいえ、制限速度が50マイル/h〜60マイル/hと絶えず変化するため、一定速度で走れば良いというわけではない。また、スタートから約2時間ほど、通勤ラッシュの時間に巻き込まれたため、渋滞の中での過酷なエコドライブを余儀なくされた。また、道路の先が読めないほどの濃い霧も、ドライバーたちを悩ませた。

日本代表の澤野浩康さんは、米国在住経験があり、また大のスポーツカー好き。ハイスピードコースへの対応もバッチリだという。慣れないハイブリッド車の制御にとまどいながらも、テスト走行ではコツをつかんだ様子。今回ナビゲーターとして同乗する息子の浩輝くんの前でも「めざすは世界一」と意気揚々だ。

ベルモントのチェックポイントである、フォルクスワーゲングループの先進技術研究所に到着した時の澤野さんの燃費は、42.7mpg(約18.2km/リットル)。公称燃費に迫る勢いだ。澤野さんは、「ペースが早めだった。渋滞も多く“Eモード(EV走行モード)”があまり使えなかった。まだまだ燃費は伸びそう」と、次のステージへの抱負を語った。

またここではフォルクスワーゲンの電気自動車(『ゴルフ ブルーeモーション』)への試乗や先進技術の紹介のほか、クイズや発電体験などイベントを楽しんだ。

■「コースティング」が重要

ベルモントから海岸線を南下し、港町モントレーへ。ここからは渋滞のないフリーウェイだ。いかに一定速度を保ち効率の良い走りができるかが重要となる。

ジェッタハイブリッドの走りの特徴のひとつが「コースティング」。これを活用すことがハイスピードセクションでの燃費をかせぐためには欠かせない。巡航中にアクセルペダルを離すと、ガソリン車であればエンジンブレーキ、ハイブリッド車であれば回生ブレーキがかかり徐々に減速する。ジェッタハイブリッドの場合は、エンジンを停止させかつニュートラルに近い状態になり滑走させることができる。燃料を使わず一定速度を保つ事ができるというわけだ。

大きなカーブもないこのコースは、コースティングを活用する絶好の機会といえた。追い越し車線をぐんぐんと飛ばして行く各国車両を横目に、澤野さんはコースティングを活用し60マイル/hをキープして走行。モントレーまでの燃費は48.2mpg(約20.5km/リットル)と絶好調だ。そして舞台は、約200kmを一気に駆け抜ける、今回のコースで最も過酷なステージへと突入する。

■高速ワインディングを駆け抜ける

モントレーからサンルイスオビスポまでの道のりは、峠道、フリーウェイ、市街地とバラエティ豊か。これまでと最も異なるのがハイスピードのワインディングが続く峠道だ。危険のない範囲で、いかに速度を殺さず駆け抜けるかが重要となる。スポーツ走行経験のある澤野さんは、「景色を楽しみながら走ります」と余裕を見せる。

途中工事渋滞のため、競技車両が数珠つなぎになってしまい、エコドライブには厳しい環境となる場面も多々あったが、夕方18時30分、無事ゴール。納得がいかない部分もあったようだが、この日の最終的な燃費は44.4mpg(約18.9km/リットル)と上々の結果だった。


2日目のスタートは現地時間27日の8時過ぎを予定。いよいよゴールとなるロサンゼルスに向けて出発する。コースの大半はこれまでと同様フリーウェイだが、ゴールに近づくにつれ交通量が多くなる事が予想される。いかに状況を先読みできるかが、より重要となりそうだ。

大会の様子は、フォルクスワーゲングループ・ジャパン公式サイト、または公式フェイスブックで現地から順次情報発信される。

VW 競技車両はジェッタハイブリッドだ《撮影 宮崎壮人》 出発前にレギュレーションを確認する澤野浩康さん《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 重量を統一するためトランクに搭載されたおもり《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 澤野浩康さんと息子の浩輝くん《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 VW Electronics Research Laboratory 《撮影 宮崎壮人》 タスクは「発電」だ《撮影 宮崎壮人》 自転車を漕いで発電した電力でミニカーを動かす《撮影 宮崎壮人》 ミニカーはゴルフのEV《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 Think Blue. World Championship 2012《撮影 宮崎壮人》 VW ジェッタ ハイブリッド《撮影 宮崎壮人》 モントレーからサンルイスオビスポまでの道のりはワインディングが続く《撮影 宮崎壮人》